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miércoles, 4 de marzo de 2015

La NASA celebra 100 años de vida (por su predecesora la NACA)

fuente: quo.mx
 

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Avión de la NACA en 1953, dentro del hangar sur de la Base Aérea Edwards 
que muestra la amplia gama de actividades de investigación./Créditos: NASA

Como muchos saben, la NASA, la Administración Nacional para la Aeronáutica y el Espacio, se fundó el 1 de octubre de 1958 en el contexto de la Guerra Fría entre la URSS y Estados Unidos como respuesta al lanzamiento del Sputnik el 4 de octubre de 1957. Sin embargo, la NASA tuvo una organización predecesora: la NACA, o Comité Asesor Nacional para la Aeronáutica, cuyo origen se remonta al 3 de marzo de 1915.
La NACA se formó porque los líderes de Estados Unidos estaban preocupados porque Europa estaba ganando ventaja tecnológica sobre Estados Unidos en la aviación. Su misión, en parte, fue para "supervisar y dirigir el estudio científico de los problemas de vuelo con vistas a una solución práctica. Como todos ustedes saben, no sólo recuperamos esa ventaja, también convertimos en los líderes mundiales en la aviación civil", expresó en un comunicado el jefe de la NASA, Charles Bolden.
Después de la Segunda Guerra Mundial, la NACA empezó a trabajar con las Fuerzas Aéreas y con Bell Aircraft con el objetivo de lograr el primer vuelo que superara la velocidad del sonido (unos 340 m/s o 1225 km/h), algo que se consiguió por primera vez en 1947 con el avión experimental X-1 pilotado por el legendario piloto de pruebas Charles "Chuck" Yeager en la también legendaria Base Aérea de Edwards, donde se han volado los aviones experimentales más avanzados del mundo, así lo publica El Mundo.es.

Años más tarde, en 1951, fue un ingeniero de la NACA, Richard Whitcomb, quien inventó el concepto de la llamada "regla del área" de la que se desprendía que la disminución de la sección del fuselaje de un avión donde van unidas las alas resultaba en una disminución de la resistencia aerodinámica, lo que facilitaba la superación de la velocidad del sonido.

Charles Bolden expresó que "cuando se formó la NASA, también heredamos fuerza de trabajo brillante y dedicado de la NACA. El 1 de octubre de 1958, miles de ingenieros, equipos humanos, técnicos y personal de apoyo ampliaron su visión para incluir el vuelo más allá de la atmósfera terrestre. Muchos nombres que conocemos desde los primeros días de la exploración espacial tiene su inicio en la NACA - incluyendo Robert Gilruth, Hugh Dryden, Chris Kraft, Gene Kranz y Neil Armstrong, entre muchos otros".

Actualmente, la NASA es uno de los activos de la Estación Espacial Internacional (ISS) y tiene dos rover en Marte (Opportunity y Curiosity) con los que busca evidencias de vida. Uno de sus mayores logros en los últimos años ha sido taladrar por primera vez la superficie del planeta rojo. Además, ha diseñado más de 1, 000 misiones no tripuladas para explorar la Tierra y el Sistema Solar, sin contar con sus satélites medioambientales y de comunicación que se dispersan por el espacio.

El primer satélite no tripulado fue el Explorer 1, lanzado en 1958, y su actividad continúa a día de hoy, con sus misiones centradas en la Tierra y el Sol, midiendo campos magnéticos y el viento solar, entre otros aspectos. Otra de sus misiones más longevas es la Voyager. Su primer satélite partió en 1977 con la misión de estudiar Júpiter y Saturno, pero su vida activa continuó y fue enviada a explorar los límites del Sistema Solar. En 2012 se convirtió en el primer aparato creado por el ser humano en alcanzar el espacio interestelar.

Uno de los estandartes de la NASA es el Telescopio Espacial Hubble, en el que también colabora la Agencia Espacial Europea (ESA). Este aparato se puso en órbita en 1990 y está a punto de ser jubilado. Pronto, en 2018, se lanzará otro telescopio espacial (James Webb Space Telescope), con mayor potencia, que le sustituirá después de una década de descubrimientos.